续漫话黄金之三 – 点石成金,化学的鼻祖

RUSANNA J.

“点石成金”这句话似乎只是出现在民间传说或神话故事里,对于现代人来说把石头变为金子,简直是天方夜谭,荒诞无稽。但是,这一看似愚蠢的念头却促使人类在某些领域经历了从无知到有知,从愚昧到文明。那些梦寐求金蒙昧炼金的术士并不知道,自己的异想天开却开启了近代化学的先河。

说到“点石成金”就不得不说炼丹,自战国或许更早的时期中国就有这方面的记载。为了获得长生不死的灵丹妙药,古人采用加温的方法将药物升华取精服食,这就是所谓的炼丹。各个时代的葫芦里练的是什么膏药已难以考证,但根据各种流传下来的书籍可知,炼丹常见的材料有铅、汞、丹砂、云母、硫、砷、玉、代赭石、松子、桂等矿物和植物。中国炼丹术源自古代神话传说中长生不老的观念,如后羿从王母娘娘处得到仙丹,嫦娥偷吃后便飞奔到月宫,成为月中仙子等等。受这种观念影响,秦始皇完成一统天下大业后,便开始憧憬不老不死的神奇,除了派人上山入海寻求神仙和仙药,还聘请各路仙家方士开炉熔炼仙丹。渴望“万寿无疆”、永享君权的帝王为数不少,包括汉武帝都热衷于此道。在古代专为皇帝贵族炼丹的事业,其规模之大是惊人的,特别是秦始皇、汉武帝等在位时,炼丹术士竟达数千人之多。

东汉前炼丹术出现了两种不同理念,一是寻求长生不老,二是获取永传千载的黄金。但不少皇帝服了“长身不老药丹”后,不仅没能长生,反而中毒而亡。而真金也没有炼出来,炼成的只是多种貌似黄金白银的“假金”。炼丹术因此又名炼金术、点金术和黄白术。无独有偶,在古代西方也存在着类似的炼金术,其历史可追溯到希腊时期,最早的代表人物是佐西默斯(Zosimus),他深信世间存在能让人不老不死的神药—金丹,它也能魔术般地使某些物质出现人们所期望的金属变化。很多的传说就这样刺激着人们的欲望,到了15-17世纪,西方炼金术的书籍越来越多,越来越复杂,故弄玄虚的符号和公式随处可见,甚至不少国王也和中国的皇帝一样迷恋长寿永生,如英王亨利六世,法王查理七世、查理九世等等都是炼金术的忠实信徒。

中国古代的炼金术士与西方的“同行”有很多相似之处。例如,中国的术士们或深居简出闭门炼丹,或隐居于深山幽谷秘密架炉烧炼。在中世纪的西方,炼金则集中在教堂由上层僧侣秘密进行,也有许多术士选择在密室、阁楼或是城堡的暗室工作,尽量避开外人的打扰和注意。在这些权宜之所,除了摆满各种奇形怪状的仪器、手稿、骨头、动物标本等以外,通常还会安置有小型的祭坛,充满神秘气息。这些让现代人看来荒谬无比,但毕竟在所有古老的科学里,炼金术是试验性最强的一门科学,可以说是“化学”的雏形。

炼金家想要“点石成金”,把它看成是通往财富的捷径,主要是相信可以通过某种手段把贱金属转化成贵重的黄金。但是他们大多徒劳无功。像希腊的炼金家就把铜、铅、锡、铁熔化成一种合金,再把它浸泡在硫化钙溶液中,使合金表面形成一层颜色酷似黄金的硫化锡(现在称为金粉),实际上是自欺欺人。不过,也有因炼金而名利双收的,被西方公认为世界第一个炼金成功并长生不老的法国人尼古拉. 勒梅(Nicolas Flamel)便是代表之例。这位让雨果、牛顿都着迷的神奇人物,出生于1330年,从小受过良好的教育,精通拉丁文、希腊文,擅长书法和抄写,以手抄稿本为业,是一名普通的抄写员。据说他梦到拿着书的天使,因此获得一本《犹太人亚伯拉罕之书》,并一夜暴富,有人推断尼古拉肯定掌握了炼金术。他将炼金所得财富用在慈善事业上,在巴黎修建了十多家医院,兴建并修整了教堂。他在1417年去世,留下了一笔来历不明的巨额财产和一份用密码写成的怪异遗嘱。当盗墓者掘开了尼古拉夫妇的棺材时,里边却一无所有,就像传奇故事里的情节,人们甚至怀疑他的“去世”不过是一个精心安排的假象,这就是欧洲历史上最著名的谜之一。

13世纪,西欧的炼丹家在无意中炼出一种“生命水”。这种水挥发性很强,一点火就着,化作蓝色的火焰,当时的人觉得这水火太神奇了,大胆的人开始尝试喝它,饮用之后身热脸红,精神飘逸,全身痛快。炼丹家们欣喜若狂,心醉神迷,以为炼得长生不老药,引起轰动,于是人人都喝“生命之水”。其实这“水”就是酒精,人们在批量生产酒精的同时,威士忌、白兰地……也一一问世。

虔诚的炼金家虽然没有达到“点石成金”的目的,但是他们辛勤的劳作与研究却给后人开拓了一门科学的新天地。他们长年累月置身在毒气、烟尘笼罩的简陋化学实验室中,应该说是第一批专心致志于探索化学科学奥秘的“化学家”。通过长期炼金,他们积累了相当丰富的经验,发现了一些金属元素,甚至总结出了化学反应的规律。在实验器具方面,他们发明了蒸馏器、熔化炉、加热锅、烧杯及过滤装置等等。他们还根据需要,制造出很多化学药剂,其中就有今天常用的酸、碱和盐。为了把试验的方法和经过记录下来,他们还创造了许多技术名词,写下了许多著作。正是这些理论、化学实验方法、化学仪器以及炼丹、炼金著作,开启了化学这门科学的先河。因此,在英语中化学家(chemist)与炼金家(alchemist)两个名词极为相近。以上事实完全应证了这样一句话:“化学源于炼金术”。

Leave a comment

Filed under 特展:乌克兰黄金, 资料与掌故

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s