亚美尼亚人知多少(上)

(部分资料取自于  “Respected Citizens – The History of Armenians in Singapore and Malaysia” by Nadia H. Wright)

刘若琳

博物馆的摄影生活馆一直都是我最喜欢的生活馆。它安安静静,灯光柔和,有种等待你慢慢发掘它里头每个照片背后的故事的感觉。

有次在进行例常导览时,在为访客介绍亚美尼亚结婚照的时候,按稿的说道亚美尼亚人群虽少,但对新加坡的贡献却非常深远,就有如我们的国花,卓锦万代兰就是由亚美尼亚女士卓锦小姐所培育出来的。访客忽然问道,为什么卓锦万代兰是新加坡的国花?

这个问题确实考倒了我,顿时对自己是新加坡人的身份感到非常惭愧。本来想用什么别的与亚美尼亚人有关的有趣资料来补充,但也发现我对他们的认识只停留在那些名人做了什么,而非亚美尼亚族群的故事,所以便乘有空之余去了解多一点。

早期来到新加坡的亚美尼亚人

亚美尼亚是个面积不大的国家,处于伊拉克、伊朗、土耳其之间。在公园301年,亚美尼亚国王得到了圣高格里启发者 (St Gregory the Illuminator) 的帮助,摆脱了不治之症,过后便信奉基督教,也把基督教宣称为国教。这个决定也因此影响了亚美尼亚过后的国运。周围的回教强国都处于动荡时期,亚美尼亚也逃不出被不同的侵略者占领的命运。

亚美尼亚有丰富的资源,但是由于本土市场有限,所以亚美尼亚人也不得不走到国外,当起商人。有不少亚美尼亚人在十六世纪时到波斯去发展,因此也参与波斯丝绸的贸易。亚美尼亚人精通英语,又是基督徒,所以和正在欧洲人开发动方市场的欧洲人合作的相当融洽。当马来亚的港口(例:槟城、马六甲、新加坡)成为重要贸易港口后,也有一些亚美尼亚人随着商机道来。来到新加坡的亚美尼亚人并非来自亚美尼亚,而是来自于波斯或印度的亚美尼亚人。

早期来到新加坡的亚美尼亚人有别于其他来自于中国客工或欧洲商人。往往到新加坡来的人都是为了谋生的单生汉子,他们都打算在新加坡赚了足够的钱后便回国娶亲或养老。对亚美尼亚人们来说,新加坡只不过是他们短暂停留的一个地方而已。相比之下,亚美尼亚人往往是扶老携幼,带着他们的整个家庭来到新加坡。他们报以落地生根的心态而来,部分原因是因为他们想找一个有更优异的条件的地方好让他们的后代有更安稳的发展。也因为他们抱着落地生根的心态, 亚美尼亚人都很积极地参与社稷活动。

早期在新加坡的亚美尼亚人口并不多,在1832年,新加坡的亚美尼亚人有35个,两年后便增加到44个(当时在新加坡的欧洲人只有138个)。值得一提的是,亚美尼亚人口从1832年-1947年的这一百年里都没有超过100个,但他们这小小的族群却为新加坡作出了不少贡献。

亚美尼亚教堂

新加坡的第一间教堂就是由亚美尼亚人所兴建的。经过禧街(Hill Street)的你们,一定不会七彩缤纷的旧禧街警察局建筑物(今日的MICA Building)或有假消防人员的中央消防局。在这条老街上,还有另一栋历史气息浓厚的建筑物 – 亚美尼亚教堂。

亚美尼亚教堂位于禧街,已有174年的历史。这项建教堂工程由新加坡的第一个合格的建筑师哥里门 (G.D Coleman)担任,也被视为是他的最佳作品之一。亚美尼亚人都是非常虔诚的基督教徒,而亚美尼亚也是世界上第一个宣称基督教为国教的国家,所以不论到了哪里,亚美尼亚人都会想建教堂,因为信仰就是他们的精神粮食。我们也可以从中看出他们打算在新加坡长期发展的心意。

亚美尼亚教堂的建筑花费耗资5028元,是相当可观的一笔数目。让人敬佩的不只是亚美尼亚的建筑,还有不超过50个人的亚美尼亚人(大概12个家庭)竟然那么团结,大部分的资金来自于本地的亚美尼亚家庭,剩余的来自海外的亚美尼亚商人。申请地皮,筹款兴建,到终于完成的工程并非那么顺畅,最后的教堂绝对是一项“爱”的工程。当初亚美尼亚教堂建成后的原貌大体上保留至今,只不过初建的教堂原本有个八边圆锥形的屋顶和钟楼,后来因为结构不安全而改为现在的尖塔形设计。

(待续)

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Filed under 生活展馆:摄影艺术, 资料与掌故, 导览手记

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